Wir Kinder des Universums

 

 

Mit der Rosetta-Mission gelang der ESA ein phänomenaler Schritt nach vorn in der Erforschung von Kometen. Im März 2004 gestartet, erreichte die Sonde im August 2014 den Orbit des Kometen 67P/Tschurjumow-Gerassimenko („Tschuri“) und setzte im November 2014 den Lander Philae aus. Dieser Lander war das erste von Menschenhand geschaffene Objekt, das auf einem Kometen landete, und ermöglichte eine nie dagewesene Art der Forschung. Im September 2016 wurde schließlich die Rosetta-Sonde selbst auf den Kometen gelenkt und gezielt zum Absturz gebracht.

Eines der Hauptziele der Mission war es, die Rolle von Kometen bei der Entwicklung des irdischen Lebens zu klären. Aus diesem Grund interessierten sich die Forscher des Rosetta-Teams vor allem für den inneren Aufbau des Kometenkerns sowie für oberflächennahe Prozesse.

In einer kürzlich im Journal Monthly Notices of the Royal Astronomical Society veröffentlichten Studie verkündeten die Forscher neue Ergebnisse, die die noch immer laufende Datenanalyse ergab. Eines beeindruckt im Besonderen: Die Hälfte des von Tschuri ausgesandten Staubs besteht aus organischen Molekülen!

Dieser Staub wird frei, wenn das unter der Kometenoberfläche eingeschlossene gefrorene Gas bei Annäherung an die Sonne taut. Bei diesem Prozess, der sich „Ausgasen“ (engl.: outgassing) nennt, werden Staubpartikel von der Oberfläche in den Raum getragen. Während der zweijährigen Forschungsmission konnte Rosetta insgesamt 35.000 Staubpartikel von Komet 67P einsammeln und analysieren. Dabei reichte die Größe der Partikel von 0,01 Millimetern bis hin zu einem Millimeter.

Martin Hilchenbach vom COSIMA-Analyseteam (COmetary Second Ion Mass Analyser) fasste nun zusammen, was die Analysen ergaben. Diese zeigen nämlich, dass die Zusammensetzung der Staubpartikel durchweg ähnlich ist. Das lässt den Schluss zu, dass der Staub höchstwahrscheinlich aus den gleichen „Zutaten“ wie der Kometenkern besteht.

Da Tschuri zu den kohlenstoffreichsten Objekten des Sonnensystems zählt, überrascht es nicht, dass die Hälfte der gesamten Masse der untersuchten Teilchen ebenfalls aus organischen – kohlenstoffbasierten – Molekülen besteht. Dabei verteilen sich die Elemente Wasserstoff, Sauerstoff und Kohlenstoff zu jeweils 30% unter den Molekülen, während Magnesium, Eisen, Silizium und andere Atome die restlichen 10% einnehmen.

Die andere Hälfte der Masse nehmen schließlich Minerale ein. Dabei fiel den Forschern auf, dass diesen Mineralen nahezu vollständig Wasser fehlte. Die Erklärung dafür ist, dass das Wasser des Kometen aufgrund seiner enormen Entfernung zu Sonne meist nur in gefrorenem Zustand vorliegt und daher nicht mit anderen Molekülen reagieren kann.

Kombiniert mit den Ergebnissen einer vorherigen Veröffentlichung des COSIMA-Teams lassen die neuen Analysen nun den Schluss auf die Ursprünge des irdischen Lebens zu. Diese früheren Daten zeigten nämlich, dass der Kohlenstoff des Kometen hauptsächlich in großen organischen Makromolekülen vorkommt. Zusammen mit der neuesten Studie vermuten die Forscher nun, dass diese komplexen organischen Moleküle einen signifikanten Großteil des Kometen einnehmen. Somit bestätigt sich die These, dass Kometen dafür verantwortlich sein können, organische Materie auf lebensfreundliche Planeten zu säen – und die Menschen werden wortwörtlich zu Kindern des Universums.

 

 

 

 

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