Der informative Staub

Schon lange nimmt das Sternsystem Alpha Centauri einen besonderen Platz in der Weltraumforschung ein. Mit seinen drei Mitgliedern Alpha Centauri A/B und Proxima Centauri ist es das der Sonne nächstgelegene Sternsystem und befindet sich in 4,34 Lichtjahren Entfernung.

Nachdem im August dieses Jahres schließlich entdeckt wurde, dass ein erdgroßer Planet um Proxima Centauri kreist (Proxima Centauri b), erlangte das System Prominentenstatus und wird intensiv erforscht.

Und so gelang es nun einem Forscherteam um Guillem Anglada vom Instituto de Astrofisica de Andalucia, mit Hilfe des ALMA-Teleskops (Atacama Lare Millimeter/submillimeter Array) in Chile die nächste Sensation zu entdecken: Sie fanden zwei Staubgürtel um Proxima Centauri, die vermuten lassen, dass den Stern ein deutlich komplexeres Planetensystem umgibt, als bisher bekannt war.

Die Beobachtungen ergaben, dass die Staubgürtel aus Partikeln verschiedenster Größe bestehen und sogar mehrere Kilometer große Brocken enthalten. Während sich der innere Ring in einem Abstand von 1–4 AE um Proxima Centauri befindet, folgt in etwa zehn Astronomischen Einheiten der zweite Staubgürtel.

Auffällig ist, dass der innere Staubring deutlich weiter vom Stern entfernt ist als der Planet Proxima b, der seine Bahn in nur vier Millionen Kilometern um den Zentralstern zieht. Mit 40 Kelvin (–230 °C) ist der Staub des inneren Ringes zudem sehr kalt und ist daher nur im Millimeterwellenbereich nachweisbar. Die Partikel des äußeren Ringes sind jedoch nochmals deutlich kälter und mit zehn Kelvin (–260 °C) selbst mit ALMA schwer zu beobachten.

Doch die neu entdeckten Staubgürtel haben auch einen ganz praktischen Nutzen für die Forscher.

Da die Gürtel in einem Winkel von 45° zu uns geneigt sind und unter der Annahme, dass sie auf gleicher Ebene wie der Äquator des Zentralgestirns liegen, lässt sich nun auch die genaue Bahnneigung des Planeten ermitteln, woraus sich wiederum neue Eigenschaften ableiten lassen.

Während bisher nur eine Mindestmasse für Proxima Centauri b angegeben werden konnte, lässt die Kenntnis der Bahnneigung nun zu, seine wahrscheinliche Masse auf 1,8 Erdmassen abzuschätzen.

 

Wie interessant das Alpha Centauri-Sternsystem für die Wissenschaft ist, haben wir bereits in früheren Beiträgen berichtet. So zielt das „breakthrough starshot“-Projekt darauf ab, mit unbemannten Flugkörpern bis zu Alpha Centauri vorzudringen (Artikel vom 10. Februar 2017) und das System vor Ort zu erforschen.

https://www.kosmos.de/content/buecher/ratgeber/astronomie/kosmos-klaert-auf/kosmos-klaert-auf-durchbruch-zu-den-sternen/

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