Asteroidenbergbau: Industrielle Revolution 2.0?

Die zunehmende Ressourcen-Knappheit auf der Erde stellt die Menschen des 21. Jahrhunderts vor große Herausforderungen. Während über Generationen hinweg die Schätze der Erde abgebaut und weiterverarbeitet wurden, sehen wir uns nun der Schwierigkeit gegenüber gestellt, unsere Herstellungsprozesse an die schwindenden Rohstoffe anzupassen.

In Anbetracht dieser neuen Aufgaben gewann eine ungewöhnliche Herangehensweise in den letzten Jahren viele Fürsprecher: der Bergbau im All. Unter dem Begriff „Asteroidenbergbau“ werden allgemein Abbauverfahren von Rohstoffen im All zusammengefasst; Dabei werden sowohl Asteroiden, Kometen und Meteoroiden in Betracht gezogen, da viele von ihnen hohe Konzentrationen von Edelmetallen, Mineralen und seltenen Erden enthalten. Und die Aussichten scheinen fantastisch: Hochrechnungen ergeben, dass schon ein Objekt mit einem Kilometer Durchmesser den Metallbedarf unserer Industrie für Jahrzehnte decken könnte.

Doch jede Hochrechnung verliert ihre Bedeutung, wenn nicht das „Wo?“ und „Wie?“ geklärt ist – Fragen, die mit unserer derzeitigen Technik tatsächlich nur schwer zu beantworten sind. Dennoch gibt es einige Konzepte und auch schon in die Tat umgesetzte Missionen, die den Bergbau im All vorantreiben. So begann das Keck Institut for Space Studies im September 2011 mit einer Studie, die zunächst erst einmal die grundsätzliche Machbarkeit von asteroid mining untersuchte. Sie kam zu dem Ergebnis, dass es durchaus im nächsten Jahrzehnt möglich wäre, einen kleinen sogenannten „NEA“ (Near-Earth Asteroid) zu finden, mittels Robotertechnik einzufangen und in eine lunare Umlaufbahn zu bringen, um seine Ressourcen zu nutzen. Basierend auf diesem Wissen rief die Firma Caterpillar sogar eine Initiative ins Leben, die zukünftige Bergbau-Technologien untersucht, mit dem Ziel, diese z.B. auch auf unserem Mond einzusetzen.

Und auch die Nutzung extraterrestrischer Rohstoffe auf zukünftigen Langzeitmissionen rückt immer mehr in den Fokus und wird als „Extraterrestrial Resource Utilization“ bezeichnet. Dabei werden Konzepte entwickelt, in denen beispielsweise auch Elemente aus den Atmosphären von Planeten genutzt werden, um Treibstoffe für Raumschiffe herzustellen.

Mit Hilfe des ehemaligen Astronauten und US-Senators Bill Nelson war es der NASA 2013 schließlich möglich, die „New Asteroid Initiative“ ins Leben zu rufen. Diese plant, bis 2019 einen geeigneten Asteroiden zu finden und ihn – wie in der Studie des Keck-Instituts – mittels Robotertechniken in einen lunaren Orbit um die Erde zu bringen. Zudem sind bis 2021 bemannte Missionen vorgesehen, die auf dem Asteroiden landen sollen, um neue Techniken zu testen.

Mit der Raumsonde OSIRIS-REx (Origins Spectral Interpretation Resource Identification Security - Regolith Explorer) startete im September 2016 schließlich erstmals eine Raumsonde der NASA, die Proben eines Asteroiden – (101955) Bennu – zur Erde zu bringen soll.

Doch wo Gewinn in Aussicht steht, stellt sich auch schnell die Frage nach den rechtlichen Grundlagen. So gab es seit 2013 immer wieder Forderungen und Gesetzesentwürfe, die den zukünftigen Asteroidenbergbau regeln sollen. Nachdem im November 2015 schließlich zunächst die USA eine entsprechende Regelung unterschrieben, folgte Luxemburg im Juli 2017 als erstes europäisches Land. Mit der Unterzeichnung sicherte die luxemburgische Regierung zu, die Rahmenbedingungen für den Bergbau im All zu schaffen und die Forschung und Entwicklung zu fördern.

Dass sich die Menschheit zukünftig mit Ressourcen aus dem All behelfen wird, scheint also nur noch eine Frage der Zeit zu sein. Die Idee des  asteroid mining ist zwar schon mehrere Hundert Jahre alt; doch erst in unserer modernen Welt ist sie keine Utopie mehr.

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